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Le prix est la concentration d’une somme de savoir

Le prix est la concentration d’une somme de savoir Le prix est la concentration d’une somme de savoir
Source: Li-Anne Dias via Giphy
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Le caractère particulier du problème d'un ordre économique rationnel est déterminé précisément par le fait que la connaissance des circonstances dont nous devons faire usage n'existe jamais sous une forme concentrée ou intégrée, mais uniquement comme les fragments dispersés de connaissances incomplètes et souvent contradictoires que possèdent tous les individus séparés. Le problème économique de la société n'est donc pas seulement un problème d'allocation de ressources « données » - si l'on entend par « données » un esprit unique qui résout délibérément le problème posé par ces "données". Il s'agit plutôt d'un problème de savoir comment assurer la meilleure utilisation possible des ressources connues de l'un des membres de la société, à des fins dont seuls ces individus connaissent l'importance relative. Ou, pour le dire brièvement, c'est un problème d'utilisation de connaissances qui ne sont données à personne dans leur totalité.

[…]

Les différentes façons dont les connaissances sur lesquelles les gens fondent leurs plans leur sont communiquées constituent le problème crucial de toute théorie expliquant le processus économique, et le problème de savoir quelle est la meilleure façon d'utiliser les connaissances initialement dispersées parmi tous les gens est au moins l'un des principaux problèmes de la politique économique - ou de la conception d'un système économique efficace. 

[...]

L'une des raisons pour lesquelles les économistes sont de plus en plus enclins à oublier les petits changements constants qui composent l'ensemble du tableau économique est probablement leur préoccupation croissante pour les agrégats statistiques, qui montrent une stabilité bien plus grande que les mouvements du détail. La relative stabilité des agrégats ne peut cependant pas être expliquée - comme les statisticiens semblent parfois y être enclins - par la « loi des grands nombres » ou la compensation mutuelle des changements aléatoires. Le nombre d'éléments auxquels nous devons faire face n'est pas assez important pour que de telles forces accidentelles produisent une stabilité. Le flux continu de biens et de services est maintenu par des ajustements délibérés constants, par de nouvelles dispositions prises chaque jour à la lumière de circonstances inconnues la veille, par l'intervention immédiate de B lorsque A ne livre pas. Même la grande usine hautement mécanisée continue à fonctionner en grande partie grâce à un environnement dans lequel elle peut puiser pour toutes sortes de besoins inattendus ; des tuiles pour son toit, de la papeterie pour ses formes, et tous les mille et un types d'équipement dans lesquels elle ne peut pas être autonome et dont les plans d'exploitation de l'usine exigent qu'ils soient facilement disponibles sur le marché.

C'est peut-être aussi le point sur lequel je devrais brièvement mentionner le fait que le type de connaissances dont je me suis occupé est une connaissance qui, par nature, ne peut pas entrer dans les statistiques et ne peut donc pas être transmise à une autorité centrale sous forme statistique. Les statistiques qu'une telle autorité centrale devrait utiliser devraient être obtenues précisément en faisant abstraction des différences mineures entre les choses, en regroupant, en tant que ressources d'un même type, les éléments qui diffèrent en termes de localisation, de qualité et d'autres détails, d'une manière qui peut être très significative pour la décision spécifique. Il s'ensuit que la planification centrale fondée sur des informations statistiques ne peut, par nature, tenir compte directement de ces circonstances de temps et de lieu et que le planificateur central devra trouver un moyen ou un autre de laisser à « l'homme sur place » les décisions qui en dépendent.

Si nous pouvons convenir que le problème économique de la société est principalement un problème d'adaptation rapide aux changements des circonstances particulières de temps et de lieu, il semblerait que les décisions finales doivent être laissées aux personnes qui connaissent ces circonstances, qui sont directement au courant des changements importants et des ressources immédiatement disponibles pour y faire face. Nous ne pouvons pas nous attendre à ce que ce problème soit résolu en communiquant d'abord toutes ces connaissances à un conseil central qui, après avoir intégré toutes les connaissances, émet ses ordres. Nous devons le résoudre par une certaine forme de décentralisation. Mais cela ne résout qu'une partie de notre problème. Nous avons besoin de la décentralisation parce que ce n'est qu'ainsi que nous pourrons nous assurer que les connaissances des circonstances particulières de temps et de lieu seront rapidement utilisées. Mais l'« homme sur place » ne peut pas décider uniquement sur la base de sa connaissance limitée mais intime des faits de son environnement immédiat. Il reste le problème de lui communiquer les informations complémentaires dont il a besoin pour adapter ses décisions à l'ensemble des changements du système économique global.

De combien de connaissances a-t-il besoin pour réussir ? Quels sont les événements qui se produisent au-delà de l'horizon de ses connaissances immédiates et qui sont pertinents pour sa décision immédiate, et quelle est la part de ces événements qu'il doit connaître ?

Il n'y a pratiquement rien qui se passe dans le monde qui ne puisse avoir un effet sur la décision qu'il doit prendre. Mais il n'a pas besoin de connaître ces événements en tant que tels, ni tous leurs effets. Peu lui importe de savoir pourquoi, à un moment donné, on veut plus de vis d'une taille que d'une autre, pourquoi les sacs en papier sont plus faciles à obtenir que les sacs en tissu, ou pourquoi la main-d'œuvre qualifiée, ou certaines machines-outils, sont pour l'instant devenues plus difficiles à obtenir. Tout ce qui compte pour lui, c'est de savoir à quel point il est devenu plus ou moins difficile de se les procurer par rapport à d'autres choses qui le concernent également, ou à quel point les choses alternatives qu'il produit ou utilise sont plus ou moins urgentes. Il s'agit toujours de l'importance relative des choses particulières qui le concernent, et les causes qui modifient leur importance relative ne l'intéressent pas au-delà de l'effet sur ces choses concrètes de son propre environnement.

C'est dans ce contexte que ce que j'ai appelé le « calcul économique » proprement dit nous aide, au moins par analogie, à voir comment ce problème peut être résolu, et est en fait en train d'être résolu, par le système des prix. [...]

Fondamentalement, dans un système où la connaissance des faits pertinents est dispersée parmi de nombreuses personnes, les prix peuvent agir pour coordonner les actions distinctes de différentes personnes de la même manière que les valeurs subjectives aident l'individu à coordonner les parties de son plan. Il convient de contempler un instant un exemple très simple et banal de l'action du système de prix pour voir ce qu'il accomplit précisément. Supposons que quelque part dans le monde, une nouvelle possibilité d'utilisation d'une matière première, par exemple l'étain, soit apparue, ou que l'une des sources d'approvisionnement en étain ait été éliminée. Peu importe pour notre objectif - et il est très significatif que cela n'ait pas d'importance - laquelle de ces deux causes a rendu l'étain plus rare. Tout ce que les utilisateurs d'étain doivent savoir, c'est qu'une partie de l'étain qu'ils consommaient auparavant est maintenant utilisée de manière plus rentable ailleurs et qu'ils doivent donc économiser l'étain. La grande majorité d'entre eux n'a même pas besoin de savoir où le besoin le plus urgent est apparu, ni de savoir quels sont les autres besoins auxquels ils doivent répondre. Si une partie seulement d'entre eux connaît directement la nouvelle demande et y consacre des ressources, et si les personnes qui sont conscientes de la nouvelle lacune ainsi créée la comblent à leur tour par d'autres sources encore, l'effet se répandra rapidement dans tout le système économique et influencera non seulement toutes les utilisations de l'étain mais aussi celles de ses substituts et des substituts de ces substituts, l'offre de toutes les choses faites en étain, et de leurs substituts, etc... ; et tout cela sans que la grande majorité de ceux qui ont contribué à ces substitutions ne sache rien du tout de la cause initiale de ces changements. L'ensemble agit comme un seul marché, non pas parce que l'un de ses membres surveille l'ensemble du domaine, mais parce que leurs champs de vision individuels limités se chevauchent suffisamment pour que, par le biais de nombreux intermédiaires, les informations pertinentes soient communiquées à tous. Le simple fait qu'il existe un prix unique pour chaque produit - ou plutôt que les prix locaux sont liés d'une manière déterminée par le coût du transport, etc. - amène à la solution à laquelle (c'est juste possible conceptuellement) un seul esprit possédant toutes les informations est en fait dispersé parmi toutes les personnes impliquées dans le processus.

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