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Partout où les scientifiques regardent, ils trouvent des virus

Partout où les scientifiques regardent, ils trouvent des virus Partout où les scientifiques regardent, ils trouvent des virus
Source: Piotr Dura via Artstation
Une planète de virus
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Une planète de virus
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À 80 km au sud-est de la ville mexicaine de Chihuahua se trouve une chaîne de montagnes sèche et dénudée appelée Sierra de Naica. En 2000, les mineurs se frayèrent un chemin à travers un réseau de grottes sous les montagnes. Lorsqu'ils arrièrent à mille pieds sous terre, ils se retrouvèrent dans un endroit qui semblait appartenir à un autre monde. Ils se trouvaient dans une chambre de trente pieds de large et de quatre-vingt-dix pieds de long. Le plafond, les murs et le sol étaient tapissés de cristaux de gypse translucides à la surface lisse. De nombreuses grottes contiennent des cristaux, mais pas comme celles de la Sierra de Naica. Elles mesuraient jusqu'à six mètres de long chacune et pesaient jusqu'à cinquante-cinq tonnes. Ce n'étaient pas des cristaux à suspendre à un collier. C'était des cristaux sur lesquels grimper comme sur des collines.

Depuis sa découverte, quelques scientifiques ont été autorisés à visiter cette cavité extraordinaire, connue aujourd'hui sous le nom de Grotte de Cristaux. Juan Manuel Garcia-Ruiz, géologue à l'Université de Grenade, a fait le voyage et a découvert que les cristaux se sont formés lorsque les volcans ont commencé à former les montagnes il y a 26 millions d'années. Des chambres souterraines ont pris forme et se sont remplies d'eau minérale chaude. La chaleur du magma volcanique a maintenu l'eau à environ 136 degrés, la température idéale pour que les minéraux se déposent hors de l'eau et forment des cristaux. D'une certaine manière, l'eau est restée à cette température parfaite pendant des centaines de milliers d'années, ce qui a permis aux cristaux d'atteindre des tailles surréalistes.
En 2009, un autre scientifique, Curtis Suttle, s'est rendu à la grotte de cristaux. Suttle et ses collègues ont récupéré l'eau des bassins de la chambre et l'ont ramenée dans leur laboratoire de l'Université de Colombie-Britannique pour l'analyser. Quand on considère le travail de Suttle, son voyage peut sembler une course folle. Suttle n'a aucun intérêt professionnel pour les cristaux, les minéraux ou les roches d'ailleurs. Il étudie les virus.

Il n'y a personne dans la grotte de cristaux que les virus pourraient infecter. Il n'y a même pas de poissons. La grotte est effectivement coupée de la biologie du monde extérieur depuis des millions d'années. Pourtant, le voyage de Suttle en valait bien la peine. Après avoir préparé ses échantillons d'eau cristalline, il les a placés sous un microscope et a vu des coquilles de protéines chargées de gènes. Chaque goutte d'eau de grotte peut contenir deux cent millions de virus.

Partout où les scientifiques regardent - profondément dans la terre, sur les grains de sable rejetés par le désert du Sahara, sous des couches de glace de plusieurs kilomètres d'épaisseur en Antarctique - ils trouvent des virus. Et lorsqu'ils regardent dans des endroits familiers, ils en trouvent de nouveaux. En 2009, Dana Willner, biologiste à l'université d'État de San Diego, a dirigé une expédition de détection de virus dans le corps humain. Les scientifiques ont demandé à dix personnes de cracher de la salive et de la mettre dans une tasse. Cinq d'entre elles étaient atteintes de mucoviscidose et cinq étaient en bonne santé. A partir de ce liquide, Willner et son équipe ont repêché des fragments d'ADN, qu'ils ont comparés aux bases de données des dizaines de millions de gènes déjà connus de la science. Avant l'étude de Willner, on croyait que les poumons des personnes en bonne santé étaient stériles. Mais Willner et ses collègues ont découvert que tous leurs sujets, qu'ils soient malades ou en bonne santé, portaient des ménageries virales dans leur poitrine. En moyenne, chaque personne avait 174 espèces de virus dans les poumons. Mais seulement 10 % de ces espèces avaient un lien de parenté étroit avec un virus déjà découvert. Les 90 % restants étaient aussi étranges que tout ce qui se cachait dans la grotte de cristaux.
 

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